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De StarMedia a dLocal: el hito uruguayo de llegar a la meca bursátil

El empresario y periodista Fernando Espuelas traza los puntos de contacto entre esas dos empresas de raíces locales en su camino a la bolsa de EE.UU.

Fernando Espuelas. Foto: Francisco Flores
Fernando Espuelas. Foto: Francisco Flores

En mayo de 1999, una empresa latina pero de raíces uruguayas ingresaba en las grandes ligas del mundo bursátil: la compañía de Internet StarMedia, liderada por su CEO y cofundador, el uruguayo Fernando Espuelas, emitía su oferta pública inicial (OPI) en el Nasdaq, la segunda bolsa más importante de EE.UU. En su debut, recaudó US$ 110 millones.

Más de 20 años después, la compañía tecnológica uruguaya dLocal, especializada en soluciones de pago, va por una hazaña similar: lanzar su OPI y cotizar en Wall Street, según adelantó Bloomberg esta semana. De confirmarse, sería un nuevo hito para dLocal tras convertirse en el primer «unicornio» del país (empresa con valor de US$ 1.000 millones) y alcanzar una valuación de US$ 5.000 millones en una reciente ronda de inversión.

Llegar a la meca bursátil representa un «tremendo logro» para dLocal, afirmó Espuelas desde EE.UU., donde reside. Pero, al mismo tiempo no le sorprende porque «Uruguay tiene unas condiciones muy favorables, hay mucho talento, visión empresarial y ganas de hacer grandes cosas. En muchos casos somos los uruguayos los que nos autolimitamos, pero este equipo no se ha limitado para nada y aquí están viendo los frutos del gran trabajo que han hecho», valoró el empresario, periodista y filántropo uruguayo.

Ser una empresa pública trae oportunidades de captar capital y comprar otras compañías, y a la vez responsabilidades como reportar resultados, aclaró Espuelas. «Pero más que nada es una señal de madurez de que una empresa está lista para vivir bajo el foco mediático y legal constante que es estar en una bolsa», señaló.

Pasaron más de dos décadas desde que StarMedia protagonizó su OPI y desde entonces mucho ha cambiado en los negocios. Internet, dijo Espuelas, dejó de ser algo «nuevo y misterioso» como lo era cuando él salió a buscar inversores. Por entonces, intentaba «pintar lo que sería el futuro».

«Una de las cosas que luchamos por mucho tiempo fue convencer a los inversionistas en EE.UU. de que a los latinoamericanos nos gustaba la tecnología. Suena absurdo, pero estuvimos literalmente años tratando de convencerlos. En este momento ya hay un ecosistema tecnológico», valoró el empresario, quien sumó como un mérito de dLocal el poder «sacarle ventaja a los desarrollos tecnológicos» disponibles.

«Uruguay es una superpotencia (en la industria de Internet) aunque a veces no lo reconozcamos nosotros mismos».

Fernando Espuelas
Fernando Espuelas

Por el contrario, a fines de los ‘90 desarrollar Internet en América Latina requería grandes inversiones. Espuelas recordó que StarMedia gastó US$ 30 millones para crear su red de servidores con la que agilizar la distribución de contenidos. «Hoy puedes recibir exactamente el mismo servicio por unos US$ 200 al mes», explicó entre risas.

Hoy asegura que el éxito de empresas como dLocal refleja el desarrollo de la industria local de Internet. «Uruguay es una superpotencia aunque a veces no lo reconozcamos nosotros mismos».

Planes de retorno en 2022

Espuelas durante su etapa como CEO de StarMedia. (Foto: Archivo El País)
Espuelas durante su etapa como CEO de StarMedia. (Foto: Archivo El País)

La salida a bolsa fue un punto alto en la trayectoria de StarMedia, que había sido fundada en 1996 como el primer portal web para el público latinoamericano. Pero el estallido de la burbuja de las «puntocom» a principios de los años 2000 llevó a la compañía a la debacle.

Espuelas perdió US$ 400 millones por quedarse en la empresa hasta el final.

«Ahora con el tiempo y la distancia veo las cosas buenas y malas y obviamente como cualquier emprendedor puedo reconocer mis propias debilidades y errores, pero también lo balanceo con cosas objetivamente interesantes que pudimos hacer», reflexionó sobre su etapa en la empresa. «Innovamos en productos que hoy son normales como el correo electrónico gratuito, que lanzamos en español y portugués años antes que otras empresas», dijo como ejemplo.

«Veo ese momento de mi vida con tremendo orgullo, no porque todo salió bien sino porque mi objetivo en el comienzo era lograr que Latinoamérica se conecte a través de Internet, tenía una visión social, no empresarial», remarcó.

Espuelas conduce un programa político en la radio de EE.UU., pero está evaluando proyectos empresariales con la intención de regresar a Uruguay

Esa filosofía colocaba a Internet como el motor de un «cambio histórico» en la relación de poder entre los individuos, las empresas y los Estados. «Y 20 años después ha ocurrido, no en su totalidad, no es el paraíso sobre la Tierra, pero es difícil imaginarte hoy un mundo sin Internet», destacó.

Luego de StarMedia, Espuelas emprendió otros negocios en tecnología y forjó una carrera como periodista político en EE.UU. Sin embargo, adelantó que hoy está evaluando proyectos empresariales con la intención de retornar a Uruguay el año próximo.

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