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¿Todos somos adictos? Sustancias, pantallas, comida o trabajo, cómo detectar comportamientos compulsivos

'Generación de dopamina', el libro de Anna Lembke, la máxima autoridad en Medicina de la Adicción en Stanford, fue considerado 'el trabajo médico más importante de la década' por el MIT

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mujer con celular
Hoy, dice la escritora e investigadora Anna Lembke, las adicciones tienen más que ver con lo que hacemos que con las sustancias.

O Globo - GDA
Para algunos, son azúcares; para otros, narcóticos, series de televisión o incluso el trabajo. Según la psiquiatra Anna Lembke, la máxima autoridad en medicina de la adicciónen la Universidad de Stanford, en Estados Unidos, las posibles adicciones a las que estamos expuestos a diario no solo son numerosas, sino que también están en aumento. ¿Podemos todos convertirnos en adictos a un comportamiento o sustancia? La especialista dice que sí.

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Anna Lembke.
Foto: Commons.

En su nuevo libro, "Generación de dopamina", la experta habla sobre la tan mencionada dopamina, las pequeñas adicciones que nos rodean en la vida cotidiana y la relación conflictiva entre el placer y la felicidad. Su punto de vista abarca no solo sus experiencias en la práctica clínica, sino también su visión del mundo sobre el entorno en el que vivimos y los desafíos a los que nos enfrentamos cada día. "Vivimos en un mundo adicto. No conozco a nadie que no esté luchando contra el consumo compulsivo: si no son los medios visuales, es el teléfono inteligente o la comida", dice.

Pero toda mala noticia viene acompañada de una buena: Anna sugiere que la recuperación de una adicción es posible, al mismo tiempo que ofrece soluciones prácticas para controlar el consumo obsesivo-compulsivo.
Entre las principales claves, una se destaca: regular la dopamina para recuperar el bienestar, que se traduce en "menos placer, más felicidad". "La ciencia nos enseña que todo placer tiene un precio y que el dolor que sigue es más duradero y más intenso que el placer que lo originó", escribe ella en su nuevo libro, publicado en la revista científica del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), que lo describió como "el trabajo médico más importante de la década".

—¿Por qué el título del libro es "Generación de dopamina"? En pocas palabras, ¿qué es la dopamina?
—Es una sustancia química producida en nuestro cerebro, un neurotransmisor. Esto significa que actúa como un puente entre las neuronas, permitiendo equilibrar estos impulsos eléctricos. Cuando hacemos algo que nos brinda placer, se libera dopamina en nuestro sistema de recompensa, y es por eso que nos sentimos bien. La dopamina es el neurotransmisor que nos hace decir: "Esto es algo que debería hacer más a menudo". Es fundamental para la experiencia de placer, recompensa y motivación. ¿Cuál es el criterio para saber cuán potencialmente adictivo es algo? Cuanta más dopamina libere, más poderoso será.

—Usted dice en su libro que hoy es más fácil caer en la adicción. ¿Por qué?
—Porque ahora vivimos en un mundo adictivo, donde casi todas las sustancias y comportamientos se han vuelto más adictivos que antes. Hoy tenemos nuevas versiones de todas las drogas y más variedad, por ejemplo, de videojuegos, de redes sociales. Además, las sustancias y los comportamientos potencialmente adictivos son más accesibles que nunca. Si vivís en un vecindario donde las drogas se venden en cada esquina, es más probable que pruebes las drogas y te vuelvas adicto. Vivimos en un mundo donde tenemos acceso las 24 horas del día, los 7 días de la semana, a la dopamina digital a través de nuestros dispositivos electrónicos y, como resultado, todos somos muy vulnerables al consumo compulsivo de las redes sociales. La accesibilidad es uno de los mayores factores de riesgo para la adicción.

—¿Cuál es la adicción que más llama la atención en la consulta en la actualidad?
—Creo que estamos entrando en una nueva era de adicciones conductuales. Hoy en día, las adicciones tienen más que ver con las cosas que hacemos que con las cosas que ponemos en nuestros cuerpos. En la práctica clínica, vemos cada vez más casos de personas adictas a la pornografía, la masturbación compulsiva, los videojuegos o a diferentes situaciones relacionadas con el dinero en línea, como compras compulsivas o juegos de azar. Creo que la pornografía es la más peligrosa, porque en nuestra sociedad hay tanta vergüenza internalizada en torno a estos comportamientos que las personas no buscan ayuda, no lo admiten.

—¿Por qué los teléfonos móviles y las redes sociales son tan adictivos?
—Las redes sociales pueden ser una excelente manera de conectarse con otros seres humanos. Somos seres sociales. Pero el problema es que, con las redes, las comunicaciones se han vuelto muy poderosas y, además de eso, ya no necesitamos desplazarnos para conectarnos con otras personas, que también parecen muy atractivas. Quizás lo sean realmente, pero las redes sociales tienen todos estos filtros e iluminaciones que hacen que las personas luzcan hermosas. Combinamos eso con una pantalla luminosa, narrativas, "me gusta", y luego se convierte en una droga muy poderosa. Es inmediatamente accesible. Por ejemplo, TikTok, a diferencia de la cocaína, nunca se acaba, es infinito. Y la cantidad importa, porque cuanto más exponemos nuestro cerebro a una determinada droga, más tenemos que seguir usando para sentirnos bien.

 —¿Podría ser que, por otro lado, nuestra adicción a los dispositivos digitales esté relacionada con nuestra incapacidad para aburrirnos?
 —Sí, en realidad hemos perdido la capacidad de estar en un estado de ocio sin estimulación externa constante. Siempre estamos en este modo reactivo, lo que significa que estamos constantemente respondiendo al estrés. Permitir que nuestro cerebro se calme y descanse es muy importante para su salud y para sentirnos tranquilos, con una sensación de estabilidad y serenidad. Realmente creo que debemos permitirnos quedarnos en silencio, aburrirnos y dejar que los pensamientos y sentimientos surjan. Algunos pensamientos pueden asustarnos, como "¿qué es la vida?", pero vale la pena tenerlos. Y creo que, como individuos y como cultura, constantemente los estamos evitando. Estamos distraídos de nosotros mismos, de nuestras vidas.

—¿Cómo y cuándo las personas cruzan la línea entre el uso recreativo y el uso perjudicial?
—A veces es fácil determinarlo y otras veces no. No hay un examen cerebral o de sangre que pueda diagnosticar la adicción. La adicción es el uso compulsivo y continuo de una sustancia o comportamiento que perjudica a nosotros mismos o a los demás. Para diferenciar una pasión o hobby de una adicción, es necesario observar si causa daño al individuo o a la sociedad. Si lo hace, es una adicción.

—En el caso del celular, por ejemplo, ¿existe alguna clave para que una persona perciba si su consumo es perjudicial?
 —Una clave simple es ver si estás mintiendo acerca de tu consumo. Es una señal sencilla: no ser honesto contigo mismo o con los demás acerca de lo que haces en línea o con qué frecuencia lo haces. O, por ejemplo, es útil preguntarte si te sentirías incómodo al darle tu celular a otra persona y permitirle ver tu historial, lo que estabas haciendo allí. Si te sentirías incómodo, y estoy seguro de que muchos de nosotros nos sentiríamos así, creo que es una buena señal de que lo que estás haciendo y que te hace sentir avergonzado podría ser una adicción.

—Hablás en el libro sobre la tolerancia que desarrollan los adictos hacia ciertas sustancias: la necesidad de consumir cada vez más para sentirse satisfecho. ¿Esto también ocurre con las "drogas digitales"?
—Sí. Podemos empezar a usar una red social de manera positiva, pero después de un tiempo necesitas más enlaces o más videos, o versiones más cortas de esos videos. Además, los algoritmos aprenden lo que nos gustaba antes y nos envían constantemente ese tipo de contenido, lo que estimula este ciclo compulsivo y repetitivo. El problema es que la dopamina fue realmente desarrollada para un mundo de escasez y peligro inminente, no para un mundo como el de hoy en día, en el que tenemos tanto acceso a drogas y comportamientos que nos brindan placer. En otras palabras, ahora estamos exponiendo nuestros cerebros a dosis muy altas de dopamina para las cuales no están preparados. Y como resultado, nuestros cerebros están tratando de ajustarse a esto regulando negativamente nuestra propia producción y transmisión de dopamina. Una de las fuerzas impulsoras de todos los organismos, incluidos los humanos, es tratar de restaurar la homeostasis, un nivel de equilibrio. Pero la producción de dopamina no baja a niveles normales, sino a niveles por debajo de lo normal, creando un déficit. Y eso básicamente crea un cerebro adicto. Ahora la persona necesita más de esa "droga" no solo para sentirse bien, sino también para dejar de sentirse mal.

—En tu libro mencionas que la adicción a las sustancias nos hace incapaces de disfrutar de las pequeñas satisfacciones de la vida. ¿Esto también ocurre en el caso de las adicciones cibernéticas?
—Sí, ocurre en todo tipo de adicciones. Las personas adictas a las redes sociales, los videojuegos o la pornografía a menudo llegan a la consulta muy deprimidas. A menudo no buscan ayuda para controlar su consumo, sino que tratan la depresión y luego identificamos que están usando las redes sociales u otros tipos de medios digitales de manera compulsiva. En estos casos, lo que hacemos primero, en lugar de recetar antidepresivos y psicoterapia, es pedirles que se abstengan del consumo que está generando la adicción durante un período de tiempo, lo suficiente para que las vías de recompensa de la dopamina se reinicien.

—Pero tarde o temprano tendrán que usar el teléfono nuevamente. ¿Cómo tratas las adicciones de este tipo, en las que la abstinencia total no es posible?
—Cuando hablamos de "drogas digitales", al igual que cuando hablamos de comida, debemos entender que son parte de nuestras vidas. No podemos dejar de comer, así como muchos de nosotros no podemos dejar de usar los medios digitales porque son parte de nuestro trabajo. Entonces lo que tenemos que hacer es identificar correctamente qué aspecto de los medios digitales nos perjudica, qué aplicación usamos de manera compulsiva. Y luego intentar eliminar solo eso. Por supuesto, necesito usar mi teléfono para trabajar, pero quizás no necesito estar en TikTok. Entonces puedo comprometerme a eliminar la aplicación y abstenerme de usarla durante un período suficiente para obtener ese reinicio. En este caso, también debe restringirse el uso de otras aplicaciones, como no ver videos cortos de YouTube para reemplazar los de TikTok o Snapchat. Debes abstenerse realmente, reconocer que son adictivos y que estás esclavizado por estas aplicaciones. Y es bueno hacerlo en comunidad, para no sentirte solo. También es bueno encontrar actividades saludables para reemplazar las no saludables.

—Trabajas en Stanford, en el Valle del Silicio, donde, imagino, se deben observar muchos casos de adicción al trabajo. ¿Cómo se reconoce y trata esta psicopatología?
—La adicción al trabajo es difícil de reconocer, porque nuestra sociedad la recompensa mucho y nuestros héroes en el mundo actual son personas que trabajan constantemente: son ricas, famosas y premiadas. Pero la forma de distinguir si una persona es "adicta al trabajo" o simplemente alguien que está tratando de trabajar bien, es analizando su control, compulsión y consecuencias. El tipo de consecuencias que trae la adicción al trabajo son personas que, al priorizar el trabajo, no tienen relaciones personales estables o positivas. O personas que, por la misma razón, no cuidan de su salud personal. Mentir, engañar, robar y hacer otras cosas que están fuera de sus valores también son indicadores de adicción.

—¿Crees que hay más adicción al trabajo ahora que en el pasado?
—Absolutamente. Ahora existe una dicotomía interesante. En trabajos de alto nivel, accedidos por personas altamente calificadas, la gente está trabajando más que nunca. Y muchos se han vuelto adictos. Gracias a la tecnología, no hay punto final en el trabajo cuando vuelven a casa. Tienen incentivos como aumentos salariales, ascensos laborales, prestigio y premios. Pero, por otro lado, en trabajos mal remunerados, trabajos mecánicos, estas personas están trabajando menos que nunca. Vemos en Estados Unidos a muchas personas trabajando entre seis y cuatro horas al día. Y las cifras de jóvenes que ni siquiera están entrando en el mundo laboral están creciendo. ¿Qué están haciendo estas personas ahora que tienen mucho más tiempo libre? Los datos sugieren que muchos están jugando videojuegos.

—¿Por qué existe esta dicotomía?
—En el caso de los trabajos de alta remuneración, hemos convertido el trabajo en una droga. Por lo tanto, muchas personas están volviéndose adictas al trabajo. En el caso de los trabajos de baja remuneración, lo que el trabajador tiene es simplemente estrés. Entonces, las personas descansan de sus días de trabajo con drogas. Después de seis horas, dicen: "Voy a casa a beber". O "Voy a casa a comer". O "Voy a casa a ver Netflix". Y ahí está la dicotomía: o salimos del trabajo para drogarnos o convertimos el trabajo en una droga. 

—También hablas en tu libro sobre buenas noticias relacionadas con el problema de las adicciones.
—Las personas pueden tener recuperaciones maravillosas de las adicciones, un bienestar que puede durar toda la vida. Las personas recuperadas comienzan a tener una vida mucho más plena. Puedes ver a personas en recuperación de una grave dependencia de drogas o alcohol que tienen una gran sabiduría para compartir. Es sabiduría psicoespiritual, así como sabiduría práctica sobre cómo mantener la abstinencia o la moderación. Creo que podemos vivir vidas mucho mejores si prestamos atención al problema de la adicción y al mundo en el que vivimos, manteniendo la intención de no ser atrapados por estos comportamientos y sustancias adictivas que nos rodean.

—Escribes: "Menos placer, más felicidad". ¿Cómo funciona esto?
—La neurociencia nos muestra que la búsqueda del placer solo por el hecho de sentir placer hace que las personas sean miserables. Y para entender esto, es necesario comprender el equilibrio entre el placer y el dolor que existe en nuestro cerebro.
Esto abre la discusión: si la búsqueda del placer no es la felicidad, entonces ¿qué es? Lo que lleva a otra discusión, la de la eudaimonía, esta antigua definición de la felicidad que apunta más hacia la "sabiduría y la serenidad" que hacia el placer.
Nuestra cultura y nuestra economía nos dirán que alcanzaremos más felicidad ganando más dinero, siendo más famosos y consumiendo más bienes de lujo, pero cualquiera que tenga mucho dinero y mucha fama y haya consumido muchos bienes de lujo nos dirá que este no es el camino a seguir.

—Hablas mucho sobre narcóticos en tu libro. En las nuevas generaciones, se difunde la idea de que la marihuana es menos perjudicial que la nicotina. ¿Es esto cierto?
—Absolutamente no es verdad. La cannabis, especialmente en las formas potentes y modernas en las que se consume hoy en día, se ha convertido en una droga altamente adictiva y peligrosa. Es una droga psicotomimética. Esto significa que puede hacer que las personas se vuelvan psicóticas, que no distingan entre lo que es real y lo que no lo es, volviéndolas altamente paranoicas o llevándolas a hacer cosas perjudiciales para sí mismas o para los demás. Aunque las personas generalmente no experimentan mucha abstinencia física, hay una abstinencia mental o psicopática muy fuerte: las personas que dejan de consumir cannabis después de un tiempo experimentan tolerancia. Tendrán deseos, querrán hacerlo de nuevo. Hace dos generaciones, las personas que usaban marihuana la consumían en bajas concentraciones, de manera más recreativa con sus amigos. Ahora, lo que vemos es a muchas más personas consumiendo grandes cantidades de marihuana durante todo el día, desde que se despiertan por la mañana hasta que se van a dormir. La marihuana es una droga potencialmente perjudicial.

—En tu libro hablás sobre una economía de dopamina. ¿Podrías resumir este concepto?
—Es una economía límbica. Aunque el capitalismo ha sido un sistema exitoso para los seres humanos en parte, definitivamente tiene un lado oscuro: su deseo de convertirnos en adictos. La industria alimentaria es un gran ejemplo. Nuestro sistema de salud se ha visto afectado por la adición de más grasas y altos niveles de azúcar. No conozco a nadie que no esté luchando contra el consumo compulsivo: si no es el contenido visual, es el teléfono inteligente o la comida. Reconocer realmente esto y tratar de aislarnos un poco de todo esto nos ayuda a mantener la dopamina equilibrada.

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