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Manuel Noriega, el ocaso del último dictador de Panamá

Agente de la CIA y narco, gobernó con mano de hierro en los años 80.

Muerte de Manuel A. Noriega cierra un capítulo de nuestra historia; sus hijas y sus familiares merecen un sepelio en paz". Así comunicó en Twitter el presidente de Panamá, Juan Carlos Varela, la muerte del ex dictador. Noriega murió a la edad de 83 años en la cama de un hospital, donde estaba internado tras operarse de un tumor cerebral. En Panamá no habrá honores oficiales, ni bandera a media asta, ni minuto de silencio. La familia pidió un entierro privado.

Pasó los últimos 26 años en cárceles de Estados Unidos, Francia y Panamá. Su última celda fue en la prisión El Renacer, a orillas del Canal.

La corrupción bajo su mandato llegó a tal punto que un subcomité del Senado estadounidense aseguró que Noriega creó "la primera narcocleptocracia del hemisferio" y se refirió a él como "el mejor ejemplo reciente" de cómo un líder extranjero puede manipular a Estados Unidos en contra sus intereses.

"Mi gánster".

Nacido en un barrio humilde, muy cerca de la zona del Canal controlada entonces por Estados Unidos, Noriega fue criado por unos amigos de la familia. El joven mulato, apodado "cara de piña" por un severo acné juvenil, era pobre pero astuto. Logró graduarse en la Escuela de las Américas de Estados Unidos, considerada por grupos de derechos humanos como una escuela de dictadores.

Ávido lector de líderes asiáticos, desde Mao Zedong a Ho Chi Minh, pasando por el cacique mongol del siglo XIII Gengis Khan, Noriega entró en los pasillos oscuros del poder cuando fue nombrado jefe de inteligencia militar por Omar Torrijos, quien dio un golpe de Estado en 1968. Su misión era dirigir a la feroz policía secreta, orquestando la desaparición y tortura de oponentes políticos, mientras supervisaba los corruptos negocios de los militares, por lo que Torrijos se refería a él como "mi gánster".

A principio de la década de 1970, Noriega comenzó a colaborar a sueldo con la CIA. Utilizó esa información para manipular tanto a sus jefes panameños como estadounidenses para su propio beneficio.

Así se convirtió en gobernante de facto en 1983, dos años después de la muerte de Torrijos en un accidente de helicóptero. Para ese entonces ya trabajaba con capos colombianos de la droga.

Las tensiones con Estados Unidos comenzaron en 1985, cuando Noriega desconoció a Nicolás Ardito Barletta, el primer presidente democrático en 16 años, tras unas elecciones que había puesto Washington como condición para devolver el control del Canal. Mientras, Noriega urdía intrigas dando apoyo encubierto al líder cubano Fidel Castro y al coronel libio Muammar Gaddafi, o colaborando con Pablo Escobar para traficar a Estados Unidos y lavar dinero a través del sistema bancario panameño.

"Estaba nadando con un montón de tiburones", dijo Richard Koster, coautor de En Tiempos de Tiranos, sobre las dictaduras militares panameñas. "Llegó al punto donde sus actividades como representante de los carteles del narcotráfico entraron en conflicto con sus actividades como hombre de Estados Unidos".

En febrero de 1988, fue finalmente imputado con cargos federales por tráfico de cocaína y lavado de dinero, y el Congreso de Estados Unidos impuso sanciones económicas a Panamá para incrementar la presión.

Sin embargo, Noriega se resistió a dimitir y en diciembre de 1989, la Asamblea Nacional lo nombró "máximo líder" y declaró a Estados Unidos y Panamá en "estado de guerra". El 20 de ese mes, tropas estadounidenses invadieron Panamá en la operación "Causa Justa" atacando los cuarteles del Ejército y peinando la ciudad para encontrar a Noriega, quien se había refugiado en la embajada del Vaticano.

Las tropas sitiaron la sede diplomática y forzaron a Noriega a entregarse el 3 de enero de 1990 utilizando las mismas técnicas psicológicas que una vez tanto admiró: haciendo sonar a todo volumen música de rock y rap, que el dictador aseguraba detestar, 24 horas al día.

En 1992, Noriega fue sentenciado a 40 años de prisión por un tribunal de Florida. En el año 2010 fue extraditado a Francia, donde había sido condenado por lavado de dinero.

En memorias escritas en prisión, Noriega se describe a sí mismo como un héroe nacionalista y dijo que la invasión se debió a su negativa a seguir a pies juntillas las órdenes de Estados Unidos en América Central. "Todo lo que se hizo en la República de Panamá bajo mi comando era conocido (por Estados Unidos)", afirmó.

"Todo lo que se hizo en Panamá bajo mi comando, lo conocía EEUU", afirmó. Foto: AFP

CRONOLOGÍA.

1968

Apoya el golpe militar de Omar Torrijos.

1970

Es nombrado jefe del servicio de inteligencia de Panamá: el G-2.

1983

Comandante jefe de la Guardia Nacional.

1984

En las elecciones de mayo gana Nicolás Ardito Barletta; Noriega transforma la Guardia Nacional en las Fuerzas de Defensa Panameñas y pone bajo su control casi la totalidad de los organismos del Estado.

1985

Obliga a renunciar a Barletta, y pone el vicepresidente Eric Arturo Delvalle.

1988

Es acusado por un tribunal de Miami de narcotráfico y blanqueo de dinero. Delvalle anuncia la destitución de Noriega, hecho que no es aceptado ni por los militares ni por sectores políticos. Golpe de Estado contra Delvalle. Noriega se mantiene como "hombre fuerte" de Panamá. Manuel Solís es el nuevo presidente.

1989

Noriega es nombrado jefe del Gobierno de Panamá. El 20 de diciembre las tropas estadounidenses invaden Panamá. Se refugia en la Nunciatura Apostólica.

1990

El 3 de enero se entrega y es trasladado a una prisión en Miami.

1992

Condenado por narcotráfico y blanqueo de dinero a 40 años de prisión.

2010

Extraditado a Francia y condenado a 7 años de prisión y al pago de 1 millón de euros al Estado panameño, por blanqueo de dinero del narcotráfico.

2011

Francia lo extradita a Panamá, donde tiene pendientes condenas que suman más de 60 años de prisión.

2015

Desde la prisión, pide perdón a sus víctimas.

2017

En enero pasa a cumplir condena domiciliaria. El 7 de marzo es operado de un tumor. El lunes 29 de mayo a la hora 23 fallece en el hospital Santo Tomás de la Ciudad de Panamá.

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