DANIEL DREXLER

El tratamiento uruguayo para veteranos de guerra

Una tecnología creada por médicos locales ayudará a combatir los zumbidos en el oído a cuatro millones de antiguos combatientes en Estados Unidos.

Daniel Drexler. Foto: Archivo El País
Los pacientes logran disminuir un 70% el volumen del zumbido luego de un año. Foto: Archivo El País

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Un dispositivo creado por Daniel Drexler y su equipo en Uruguay para combatir un problema auditivo será ofrecido de manera gratuita en los próximos meses por el gobierno de Estados Unidos para tratar a veteranos de guerra que han sufrido problemas en su oído durante el combate.

Levo, creado a comienzos de la década, es el resultado de un trabajo de investigación para tratar el tinnitus: una patología que afecta el oído. Los pacientes escuchan una suerte de zumbido cuando no hay una fuente sonora externa y tienen graves problemas para dormir.

El sistema inventado consiste en una aplicación para uso del médico tratante, al que se puede ingresar en un iPad, y otra para el paciente que lo tiene en un iPod. El paquete del tratamiento incorpora dos auriculares, que generan sonidos de “alta precisión”, personalizados al paciente en función de la intensidad de esos zumbidos molestos. Durante el sueño del paciente, el cerebro se readapta a ese nuevo sistema que los sonidos emiten. Drexler aseguró que se genera una “neuroplasticidad” a esos nuevos sonidos.

El tratamiento implica dormir con este dispositivo durante un año. En los primeros tres meses se realiza “estimulación continua”: el paciente pone el sonido apenas un decibel por encima del zumbido que escucha. Luego son nueve meses “a demanda” y va disminuyendo el patrón de estimulación. Esto permite bajar el volumen del zumbido hasta en un 70%.

Luego del año, ya no se proporciona más esta estimulación. Sí puede llegar a utilizarse luego de alguna fiesta con música fuerte o, tal vez, cuando el afectado sufre picos de estrés. El dispositivo, sumado a las aplicaciones, permite saber cuántas horas durmió la persona gracias a los sensores de esos auriculares inteligentes.

El objetivo de los ingenieros era que “que pueda tener un dispositivo que arroje información biológica en su casa y esa información se pueda ver en el consultorio”, aseguró Drexler a El País.

Veteranos

Datos de la Asociación Americana de Tinnitus de EE.UU. muestran que este tipo de población es la que más padece este problema. Según Drexler, podría llegar a abarcar a cuatro millones de personas.

Las fortísimas detonaciones de bombas, los tiroteos que suceden de manera repentina sin que los soldados puedan ponerse protectores para los oídos, generan secuelas auditivas en estos soldados. Y en un altísimo porcentaje causan tinnitus.

Veterano de guerra (EE.UU.). Foto: U.S. Army Reserve
Veterano de guerra (EE.UU.). Foto: U.S. Army Reserve

“Hace años que el gobierno de Estados Unidos está buscando una solución a este problema por el millonario gasto que tienen en esta población”, dijo el médico y músico uruguayo.

En 2018, fue realizado un estudio en el Hospital de Veteranos de guerra de la ciudad de Portland, del estado de Oregon, donde la empresa tiene su sede. “Allí compararon los enmascaradores (otro aparato que se coloca alrededor de la oreja para combatir el tinnitus) con el nuestro. Dio mucho mejor Levo. Y esto, desde el punto de vista científico, fue muy importante”, comentó el uruguayo que nunca imaginó que este desarrollo pudiera ayudar tanto a veteranos de guerra.

El producto fue desarrollado a principios de la década por Drexler, la doctora y bióloga Marisa Pedemonte y los ingenieros Andrés Bianco y Darío Geisinger. Fue financiado por la Agencia Nacional de Investigación e Innovación (ANII) y el hospital Cedars-Sinai de California, de Estados Unidos.

A principios de 2015, el sistema fue adquirido por Otoharmonics Corporation, una firma de Estados Unidos, interesada en su distribución comercial en este país. El producto, que también está en Canadá e Inglaterra, prevé ingresar en otros países de la Unión Europea y de Asia.

El éxito fue casi inmediato. Tanto que en junio del 2017, el invento recibió la medalla de Oro de Ingeniería Biomédica en la categoría Digital Health Products and Mobile Medical Apps, el máximo galardón que se otorga en la industria biomédica en este país. Y resaltó de dónde salió: “Toda la idea de hacerlo fue de uruguayos. Desde el diseño de hardware y el software”.

La investigación comenzó en 1998 y el primer prototipo fue realizado en 2006 por los ingenieros uruguayos.

Datos

Se calcula que entre un 15 y un 17% de la población mundial padece esta patología. La incidencia está aumentando por dos factores: el incremento de la esperanza de vida y el ruido cada vez más incidente.

Drexler estima que en Uruguay hay unas 400.000 personas que padecen el problema pero nunca consultan al otorrinolaringólogo. Respecto a la futura llegada del dispositivo a Uruguay, Drexler cree que primero terminarán de adaptarse a algunos mercados y luego se prevé que arribe al país.

Niños que nacen con problemas auditivos
Hospital Pereira Rossell: uno de los centros de salud de Montevideo que ya resultó observado por el Tribunal de Cuentas. Foto: Marcelo Bonjour

En Uruguay actualmente nacen 300 niños con problemas auditivos, según cifras oficiales. La Sociedad de Otorrinolaringología insta a la población a realizar exámenes de audición a los niños pequeños. El Ministerio de Salud Pública exigió test de hipoacusia en los exámenes obligatorios neonatales. El año pasado, la cartera informó que existirá un segundo examen antes de los cuatro años ya que en ese período pueden existir problemas inflamatorios que dificultan la audición, según informó el Portal 180. Muchos otorrinolaringólogos consideraban que no se estaba captando a tiempo a todos los niños con problemas auditivos, agregó el portal de noticias.

Causas que provocan el tinnitus en el mundo

La Biblioteca Nacional de Medicina de los Estados Unidos define al tinnitus “como rumor, un cliqueo, silbido o zumbido” que alucina en su oído la persona. “Puede ser suave o fuerte, agudo o bajo. Usted puede escucharlo en uno o ambos oídos”, señala el organismo de salud estadounidense.

En su sitio web explica que las causas de tinnitus son la pérdida de la audición en las personas mayores, la exposición a ruidos fuertes, infecciones del oído y los senos paranasales, problemas cardíacos o vasculares, enfermedad de Ménière (un trastorno del oído interno), tumores cerebrales, cambios hormonales en las mujeres y también problemas de tiroides.

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