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"Estamos tocando la historia": la NASA abre una muestra de roca lunar sellada durante más de 40 años

La agencia espacial estadounidense abrió un contenedor traído de la Luna por la tripulación del Apolo 17

regolito lunar nasa
La muestra de regolito (una capa superior de roca y suelo) llamada muestra 73002 se abrió el 5 de noviembre

Por primera vez en más de 40 años, los científicos de la NASA han abierto una muestra de materia lunar recolectada durante las misiones Apolo. Gracias a la nueva tecnología de análisis desarrollada desde entonces, este contenedor que permaneció sellado herméticamente y conservador en nitrógeno podría revelar ahora nuevas ideas sobre el cuerpo celeste más cercano a la Tierra.

La muestra de regolito (una capa superior de roca y suelo) llamada muestra 73002 se abrió el 5 de noviembre. Fue recolectado por los astronautas del Apolo 17 Gene Cernan y Jack Schmitt en diciembre de 1972.

“Hoy podemos hacer mediciones que simplemente no fueron posibles durante los años del programa Apolo”, dijo la geóloga planetaria Sarah Noble, del programa de Análisis de Muestras de Próxima Generación (ANGSA) de la NASA.

"El análisis de estas muestras maximizará el retorno de la ciencia de Apolo, así como permitirá que una nueva generación de científicos y curadores refine sus técnicas y ayude a preparar a los futuros exploradores para las misiones lunares previstas en la década de 2020 y más allá”, añadió.

Las técnicas a las que los científicos de la NASA ahora tienen acceso incluyen imágenes 3D no destructivas, espectrometría de masas (escaneo utilizando átomos o moléculas ionizadas) y microtomía de resolución ultra alta (corte de muestras en rodajas ultrafinas).

Los científicos realizaron un escaneo 3D de alta resolución de la muestra 73002 antes de que se abriera, lo que les permitió encontrar la mejor manera de manejar el regolito y distribuirlo a varios equipos de investigación en la NASA.

Parte de la razón por la cual se están abriendo estas muestras ahora (el número 73001 se analizará a principios de 2020) es que la NASA se está preparando para enviar astronautas a la Luna en algún momento en 2024.

Esos astronautas recolectarán un conjunto completamente nuevo de muestras mientras recorren la superficie lunar, dando a los científicos la oportunidad perfecta para hacer algunas preguntas de seguimiento de los hallazgos revelados por las muestras 73002 y 73001.

Según la NASA, el regolito podría proporcionar pistas sobre la ubicación de los depósitos de hielo polar en la Luna, arrojar luz sobre cómo la corteza de la Luna ha evolucionado con el tiempo y ayudar a los científicos a comprender mejor cómo ocurren los deslizamientos de tierra en la superficie de la Luna.

Además, inspeccionar estas muestras tomadas hace décadas podría dar a los científicos consejos sobre cómo mejorar las herramientas de recolección de rocas que se instalarán en la nave espacial construida para la misión Artemis 2024.

“Crecí con las historias de Apolo, me inspiraron a seguir una carrera en el espacio y ahora tengo la oportunidad de contribuir a los estudios que están permitiendo las próximas misiones a la Luna. Ser el que abre una muestra que no se ha abierto desde que se recolectó en la Luna es un gran honor y una gran responsabilidad, estamos tocando la historia”, comentó la curadora de astromateriales Charis Krysher, quien abrió la muestra 73002.

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