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Los 8 polizones que viajaron a Plutón en la sonda New Horizons

Después de un viaje de nueve años y medio y un recorrido de 5.300 millones de kilómetros, la sonda de la NASA New Horizons se situó a 12.500 kilómetros de Plutón el martes por la tarde.

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Plutón

Se hizo historia. Por primera vez una nave espacial no tripulada llegó al lugar más lejano del Sistema Solar. Se acercó a Plutón, el último de los nueve planetas que giran en torno al Sol. La misión es vista como una de las mayores hazañas espaciales de las últimas décadas.

La sonda ha sido enviada específicamente para tomar imágenes de Plutón, una parte del sistema solar que ha estado congelada durante miles de millones de años. Los datos se transmiten a la estación de seguimiento del Complejo de Comunicación Espacial de Canberra (CDSCC, por sus siglas en inglés).

Siete son los instrumentos especiales -diseñados hace más de una década- que servirán para responder a todas las preguntas que se hacen los investigadores, según un artículo publicado por la BBC. 

Ralph: toma imágenes del espectro visible e infrarrojo. Proporciona el color, la composición y mapas térmicos.

Alice: espectrómetro ultravioleta que analiza la composición y estructura de la atmósfera de Plutón y busca atmósfera alrededor de Caronte, la luna más grande de Plutón, y otros objetos del cinturón de Kuiper.

REX: La sigla en inglés de Radio Science Experiment, o experimento radiométrico, sirve para medir la composición y la temperatura de la atmósfera. También es un radiómetro pasivo.

LORRI: Es el Reconocimiento de Imágenes de Largo Alcance, una cámara telescópica que obtiene imágenes en alta resolución en blanco y negro y puede mapear la cara oculta de Plutón. Proporciona datos geológicos de alta resolución.

SWAP: mide la "frecuencia atmosférica de escape" y la interacción entre el viento solar y Plutón.

PEPSSI: La sigla en inglés de Pluto Energetic Particle Spectrometer Science Investigation, es un espectrómetro de partículas energéticas. Mide la composición y la densidad del plasma que se escapa de la atmósfera del planeta enano.

SDC: La sigla en inglés de Student Dust Counter fue construido y operado por estudiantes, este instrumento mide el polvo espacial que salpica a la sonda durante su viaje por el Sistema Solar.

Los polizones. 

En el espacio que dejan libre estos siete instrumentos, también viajan otros objetos que, como desde el punto de vista de la ciencia no tienen valor alguno, podrían ser considerados como una suerte de "polizones". 

Al descubridor de Plutón: Clyde Tombaugh. No al científico fallecido en 1997 en su totalidad, sino parte de sus cenizas.

Un CD-ROM con los nombres de más de 434.000 personas que quisieron participar en la iniciativa "Envía tu nombre a Plutón".

Otro CD-ROM con fotos del personal que trabajó en el proyecto.

Una moneda de 25 centavos del estado Florida, desde donde fue lanzada la sonda en 2006.

Otra moneda igual pero del estado de Maryland, donde se construyó New Horizons.

Un trozo de la nave SpaceShipOne con una inscripción.

Dos banderas estadounidenses.

Y una estampilla de EE.UU. de 1991 que dice: "Plutón: aún sin explorar".

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