50 AÑOS DE UNA HAZAÑA

Cómo se hizo realidad el sueño de pisar la Luna para 12 astronautas

Las misiones desarrolladas entre 1961 y 1972 marcaron la ruta hacia la Luna.

El lanzamiento del Apolo 16 desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA. Foto: NASA
El lanzamiento del Apolo 16 desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA. Foto: NASA

Desde el 2 de enero de 1959, cuando la entonces Unión Soviética lanzó la primera sonda Luna-1, se han enviado a la Luna alrededor de 60 misiones tripuladas y no tripuladas que han aportado datos del satélite terrestre.

Rusia, EEUU, Japón, China, Unión Europea, India y, recientemente, Israel han sido los que han realizado misiones a la Luna y 12, todos de la NASA, los astronautas que pisaron su superficie.

Pero si bien fue la Unión Soviética el primer país que en 1959 consiguió orbitar el único satélite natural de la Tierra con el Luna-1, fueron los astronautas estadounidenses Neil Armstrong y Edwin Aldrin los primeros que en 1969 pisaron la superficie lunar.

Pero Armstrong y Aldrin, además de Michael Collins, que permaneció pilotando la unidad de control “Columbia”, no fueron los únicos en llegar a la Luna: a la misión Apolo 11 le siguieron otras cinco misiones con tres tripulantes cada una.

En total fueron 12 los astronautas que pisaron el suelo lunar y seis los que se quedaron orbitando en el módulo de comando.

La última misión fue la del Apolo 17 en 1972 y la última tripulación estaba compuesta por Eugene A. Cernan (comandante), Harrison H. Schmitt (piloto del módulo lunar) y Donald E. Evans (piloto del módulo de comando). Cernan fue uno de los 12 astronautas de la NASA que pisó la Luna a la que viajó en dos ocasiones, una, cuando la orbitó en el Apolo X, en mayo de 1969, y la segunda al tocar su superficie en 1972.

Las misiones.

-Apolo 1 (1967): Antes de que volara cualquier misión de Apolo, la NASA se enfrentó a una tragedia. Gus Grissom, Ed White y Roger Chaffe murieron en un incendio que se desató en una simulación en la plataforma de lanzamiento.

-Apolo 7 (1968): Lanzada el 11 de octubre, fue la primera en llegar al espacio con los astronautas Walter Schirra Jr (comandante), Walter Cunningham (piloto del módulo lunar) y Donn F. Eisele (piloto del módulo de comando). Durante el vuelo de 11 días, la tripulación realizó una serie de pruebas en los sistemas de la nave y realizó la primera transmisión en vivo por televisión.

Walter Schirra, Walter Cunningham y Donn Eisele, tripulación del Apolo 7. Foto: NASA
Walter Schirra, Walter Cunningham y Donn Eisele, tripulación del Apolo 7. Foto: NASA

-Apolo 8 (1968): Frank Borman, Jim Lovell y Bill Anders fueron el primer equipo en volar en el poderoso Saturn V. Pasaron 20 horas orbitando la Luna. En la víspera de Navidad, la tripulación transmitió la lectura del libro del Génesis y Anders tomó la icónica foto Earthrise.

-Apolo 9 (1969): Fue la primera misión en llevar un módulo lunar a órbita, aunque permaneció en la de la Tierra. El comandante James McDivitt y el piloto del módulo lunar Rusty Schweickart lo separaron del módulo de comando y volaron de forma independiente durante seis horas en marzo de 1969. El último realizó una caminata espacial para probar el traje espacial.

Interior del simulador del módulo lunar de Apolo 9. Foto: NASA
Interior del simulador del módulo lunar de Apolo 9. Foto: NASA

-Apolo 10 (1969): Thomas Stafford (comandante), Eugene Cernan (piloto del módulo lunar) y John Young (piloto del módulo de comando) probaron todos los aspectos de la misión, incluso el acoplamiento inicial con el módulo lunar en la primera transmisión de televisión a color desde el espacio. Viajaron sobre el Mar de la Tranquilidad, donde aterrizaría el Apolo 11.

-Apolo 11 (1969): Lanzada el 16 de julio, llegó a la Luna el día 20 a las 22:56 (hora de Houston) con los astronautas Neil A. Armstrong (comandante), Edwin E. Aldrin (piloto del módulo lunar) y Michael Collins (piloto del módulo de comando). Armstrong y Aldrin utilizaron el módulo “Eagle” de descenso al satélite. Exploraron el área alrededor del sitio de alunizaje, recolectaron muestras de tierra y roca, practicaron experimentos, plantaron la bandera estadounidense y dejaron una placa que dice: “Vinimos en paz para toda la humanidad”.

Michael Collins practica en el simulador del módulo de comando el 19 de junio de 1969. Foto: NASA
Michael Collins practica en el simulador del módulo de comando el 19 de junio de 1969. Foto: NASA

-Apolo 12 (1969): Alunizó el 19 de noviembre con los astronautas Charles Conrad (comandante), Alan L. Bean (piloto del módulo lunar) y Richard F. Gordon (piloto del módulo de comando); la misión finalizó con éxito el 24 de noviembre. Uno de sus objetivos fue la recuperación de las piezas de Surveyor III, un robot de aterrizaje que había llegado dos años antes.

-Apolo 13 (1970): La tripulación tuvo que abortar la misión tras una explosión en un tanque de oxígeno. Los tres astronautas, James Lovell, Fred Haise y John Swigert, regresaron sanos y salvos a la Tierra gracias a los procedimientos improvisados del equipo de control de la misión.

-Apolo 14 (1971): Lanzada el 31 de enero, llegó a la Luna el 5 de febrero con los astronautas Alan B. Shepard (comandante, primer astronauta de la NASA que viajó al espacio en 1961), Edgar D. Mitchell (piloto del módulo lunar) y Stuart A. Roosa (piloto del módulo de comando); la misión concluyó con éxito el 9 de febrero. Shepard estableció un nuevo récord de distancia al caminar más de 2,5 kilómetros.

-Apolo 15 (1971): Lanzada el 26 de julio alunizó el día 30 con la tripulación compuesta por los astronautas David R. Scott (comandante), James B. Irwin (piloto del módulo lunar) y Alfred M. Worden (piloto del módulo de comando); la misión finalizó con éxito el 7 de agosto. Con el rover viajaron más de 27 kilómetros en la Luna.

-Apolo 16 (1972): Lanzada el 16 de abril, alunizó el día 21 y fue la primera que llegó a las montañas de la Luna. Formaban la tripulación el comandante John W. Young, Charles M. Duke como piloto del módulo lunar y Thomas K. Mattingly II como piloto del módulo de comando; finalizó el 27 de abril. Diversos problemas obligaron a los controladores de la misión a reducir el vuelo por un día.

-Apolo 17 (1972): Lanzada el 7 de diciembre, fue el único lanzamiento nocturno que llegó a la Luna el 11 de ese mes. La tripulación, la última que viajó al satélite, estaba formada por Eugene A. Cernan, comandante, Ronald E. Evans, piloto del módulo de comando que quedó orbitando la Luna, y Harrison H. Schmitt, piloto del módulo lunar y doctor en geología.

Sus tres paseos lunares duraron más de siete horas. En esta misión, que regresó a la Tierra el 19 de diciembre, se cumplió el aterrizaje más largo en la superficie lunar y fue la primera que incluyó a un científico.

Cientos de objetos depositados en la Luna

Tres rovers, seis banderas estadounidenses, decenas de sondas que aterrizaron o se estrellaron, herramientas, cámaras y residuos. Cientos de objetos están esparcidos por la Luna, y varios expertos quieren inscribirlos en un patrimonio lunar de la humanidad. Neil Armstrong y Buzz Aldrin permanecieron 22 horas en el Mar de la Tranquilidad. Antes de despegar dejaron en la superficie lunar todo el peso inútil. La NASA contabilizó unos 50 objetos: la parte de descenso del módulo lunar (LEM), cámaras, botas, pinzas, objetos conmemorativos y cuatro aparatos para recoger heces. Otras cinco tripulaciones Apolo dejaron cientos de objetos adicionales. La organización For All Moonkind contabiliza al menos 167 toneladas de material en el satélite terrestre.

India suspende misión al polo sur

India suspendió este lunes debido a un "problema técnico" el lanzamiento de su segunda misión a la Luna, Chandrayaan-2, con la que pretende explorar el polo sur del satélite, una tarea que ningún país ha logrado antes.

“Se detectó un problema técnico en el sistema del vehículo de lanzamiento (...) Como medida de extrema precaución, se ha cancelado el lanzamiento del Chandrayaan-2”, se informó. Según la agencia espacial, se detectó el “problema” cuando faltaban 56 minutos para el despegue.

Compuesto de una sonda que orbitará alrededor de la Luna, un módulo de alunizaje y el vehículo lunar propiamente dicho, esta misión toma el testigo de la Chandrayaan-1, lanzada en 2008.

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