INNOVACIÓN

Los diamantes de laboratorio sacuden la industria del lujo

Cuestan entre un 30% y un 40% menos que las gemas naturales sin ser circonias ni moissanitas; sus fabricantes destacan los beneficios ambientales del proceso y buscan así atraer a los millennials

SIntéticos. Los diamantes de fábrica se comenzaron a utilizar para la industria en la década de 1950.
SIntéticos. Los diamantes de fábrica se comenzaron a utilizar para la industria en la década de 1950. (Foto: Shutterstock)

Si usted entra en Michaels Jewelers, una cadena familiar de joyerías en el norte de Connecticut, para buscar joyas de diamantes para un regalo de San Valentín, es posible que no note ninguna diferencia en las gemas. Pero desde septiembre a los clientes se les ha dado una opción inusual: diamante bajo tierra o producido en la superficie o «cultivado».

Los diamantes, unos de los materiales más duros del mundo, se forman a partir de millones de años de presión geológica y deben extraerse de las minas de las profundidades de la tierra. Este proceso que requiere mucha mano de obra, junto con una manipulación estricta de la industria y un marketing que conduce a una percepción de rareza y misticismo, impulsa sus precios.

Pero las versiones «sobre la superficie» no son diamantes de imitación, como circonias cúbicas o moissanitas. Son piedras que tienen las mismas propiedades químicas de los diamantes pero que se fabricaron en un laboratorio.

En los últimos cinco años, la calidad de los diamantes sintéticos, producidos por primera vez en la década de 1950 para usos industriales (como cortar y pulir), ha mejorado al punto que lograron llegar a las joyerías como gemas en anillos, collares y caravanas.

En Michaels Jewelers, estas piedras se venden bajo la marca Treasure Chest Grown, para distinguirlas de los diamantes naturales en la misma colección. La cadena de joyerías compra los diamantes a Pure Grown Diamonds, una compañía de Nueva Jersey que los produce en Asia.

Los diamantes «cultivados», un término que la Asociación de Productores de Diamantes discute como engañoso, les cuesta a los consumidores entre un 30% y un 40% menos que los diamantes naturales.

No es sorprendente que compañías como De Beers, Rio Tinto y otros miembros de la Asociación de Productores de Diamantes hayan protestado, diciendo que los diamantes de laboratorio no son auténticos. Los fabricantes de diamantes sintéticos, por otro lado, están promoviendo los beneficios ambientales de su proceso, con la esperanza de atraer a los millennials más preocupados por ser ecológicos y ahorrar dinero que abrazar el lema «un diamante es para siempre».

Pero puede resultar que los compradores de estos diamantes sintéticos, en particular aquellos que intentan obtener más gemas por menos dinero, puedan perder al final. En primer lugar, por cómo es el proceso de elaboración.

Tom Moses, que está en el extranjero en los laboratorios e investigaciones en el Instituto Gemológico de América, dijo que no fue hasta los últimos cinco años que los productores de diamantes sintéticos comenzaron a crear piedras que podrían competir con diamantes naturales y engañar a quienes los compran.

Rareza como marca.

«Es casi un fraude para el público que compra decir que son lo mismo que diamantes desde un punto de vista económico», dijo Tom Gelb, cofundador del Diamond Durability Laboratory y consultor de la industria del diamante.

Gelb apuesta a que el valor de los diamantes sintéticos disminuirá a medida que bajen los costos de producción. Es una rareza de gema, dice, que mantiene su valor. Si el precio es el problema, sugiere apegarse a una circonia cúbica falsa: «Puedes conseguir una por US$ 25, entonces ¿por qué pagarías US$ 3.500 por un diamante sintético?».

Pero no todos los diseñadores de joyas están de acuerdo con el argumento de la rareza de la industria.

«Los diamantes son una mercancía con abastecimiento y marketing estrictamente controlados», dijo Jeffrey D. Feero, socio gerente de Alex Sepkus, un diseñador de joyas de alta gama. «No considero que la mayoría de los diamantes sean raros e inusuales, a excepción de los raros diamantes de colores naturales en verde, rojo, rosa, púrpura y amarillos vivos».

Dejando eso aparte, hay dos áreas principales donde los compradores podrían verse perjudicados financieramente. El primero está en su capacidad de revender diamantes fabricados. Ello se debe a que un argumento para com-prar piedras preciosas es que son una reserva de riqueza.

Esto es válido para diamantes grandes y raros, o rubíes o zafiros. Pero los diamantes pequeños, como los que están en los anillos de compromiso, están demasiado extendidos como para apreciar su valor y no suelen mantener en el tiempo el precio que tenían al ser comprados en la tienda.

«Tal vez 2%, 3%, 4% de los diamantes tienen la oportunidad de apreciarse con el tiempo», dijo Alan Bronstein, un comerciante de diamantes que es presidente de la Asociación de Diamantes de Color Natural, un grupo comercial.

Eso ya es suficientemente malo para los diamantes naturales. Pero siempre hay al menos un comprador dispuesto a pagar cierto precio. Bronstein señaló que no existe un mercado secundario para los diamantes manufacturados, en gran parte porque los comerciantes no se ocuparían de ellos.

«Si las personas piensan que están obteniendo una ganancia cuando compran un diamante sintético, el descuento que están obteniendo no es lo suficientemente considerable cuando piensas en que es posible que no puedan recuperar algún beneficio financiero si necesitan venderlo», dijo el comerciante.

El segundo riesgo, sin embargo, es que un comprador podría comprar un diamante fabricado creyendo que es un diamante natural. Feero, quien dijo que solo usaba piedras preciosas que provienen de la naturaleza, dijo que le preocupaban las falsificaciones porque la calidad de los diamantes fabricados había mejorado muy rápidamente.

«No tengo ningún problema con las gemas creadas en laboratorio, pero tengo un problema con la falta de divulgación», dijo. «La comunicación será el ingrediente clave», añadió.

El Instituto Gemológico de América y otros grupos han creado herramientas para distinguir entre los dos tipos de diamantes.

Kelly Good, directora de marketing de Pure Grown Diamonds, indicó que la compañía estaba a favor de la divulgación y que inscribe en cada diamante con un láser para consignar que fue cultivado en un laboratorio. Agregó que estos diamantes sintéticos tenían valor, y alentó a los compradores a asegurarlos como lo harían con un diamante natural.

«No es como si pudieras encender una máquina y seguir sacando diamantes», dijo Good. «Se necesita una cantidad de dinero sostenible para producirlos. Estos laboratorios no son baratos de usar, y este producto tampoco es barato».

De la General Electric a la joyería.

El proceso de producción de un diamante «sintético» puede completarse en tan solo tres meses.
Existen dos procedimientos diferentes. Uno simula la fuerza de aplastamiento de la tierra mediante la aplicación de alta temperatura y alta presión para disolver el carbono en una semilla de diamante. El otro es similar a un enfoque de impresión tridimensional, con trozos de carbono que se superponen sobre una semilla de diamante en una cámara de vacío. El resultado es un diamante que tiene las mismas propiedades que uno natural pero patrones de cristales diferentes y distinguibles.
Esta no es la primera vez que se fabrican gemas. A finales de 1800, Auguste Verneuil, un químico francés, fabricó los primeros rubíes sintéticos. Su proceso también se ha utilizado para hacer zafiros sintéticos. Por su parte, las perlas «cultivadas» se han fabricado desde el siglo XIX en Japón.
Los primeros diamantes fabricados fueron creados en la década de 1950 para usos industriales por compañías como General Electric. No abordaron la calidad de las gemas hasta los años 1970 y 1980, cuando comenzaron con los diamantes de colores.

Temor a canibalizar ventas.

Mark Michaels, quinta generación en la cadena de joyerías que lleva su apellido, dijo que la compañía empezó a vender diamantes sintéticos con cautela. No le preocupaba que se confundieran con los naturales sino que la opción menos costosa canibalizara esas ventas. Pero más de la mitad de las ventas de diamantes sintéticos fueron a personas que de lo contrario no hubieran comprado uno natural. Gran parte del resto fue para clientes que tenían un presupuesto fijo y prefirieron un diamante sintético más grande. Ese cambio es el que los productores tradicionales temen.

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