Las pérdidas de empleo en abril superaron con creces los de la última recesión

Cómo interpretar los terribles números del empleo

El informe de empleos de EE UU. muestra datos más claros sobre el costo económico.

Foto: Reuters
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El Departamento de Trabajo de Estados Unidos señaló el pasado viernes 8 de mayo que la economía eliminó más de 20.5 millones de empleos en abril, lo que elevó la tasa de desempleo al 14,7%, una devastación nunca vista desde la Gran Depresión.

El informe subraya la velocidad y la profundidad del colapso del mercado laboral cuando la pandemia de coronavirus tuvo un efecto devastador. En febrero, la tasa de desempleo era del 3,5%, un mínimo de medio siglo. E incluso desde que se realizó la encuesta, millones de personas han presentado solicitudes de beneficios por desempleo.

Para poner eso en perspectiva: en el peor mes de la última recesión, Estados Unidos perdió 800,000 empleos. La peor pérdida mensual registrada fue de casi dos millones de empleos en septiembre de 1945, cuando el país se desmovilizó después de la Segunda Guerra Mundial. (La población ha crecido desde entonces, pero no lo suficiente como para explicar la diferencia).

Las pérdidas de empleo en abril superaron con creces los 8.7 millones en la última recesión, cuando el desempleo alcanzó el 10% en octubre de 2009. El único período comparable se produjo cuando la tasa alcanzó alrededor del 25% en 1933, antes de que el gobierno comenzara a publicar estadísticas oficiales.

En todo caso, el informe subestima el daño. La definición de desempleo del gobierno generalmente requiere que las personas busquen trabajo activamente. Y la tasa de desempleo no refleja los millones que siguen trabajando a los que se les han reducido su horario o sus salarios.

Muchos de los desempleados dijeron que habían sido despedidos temporalmente y que esperaban regresar a sus trabajos. Pero el desempleo que comenzó en la industria del ocio y la hospitalidad se ha extendido por toda la economía, desde las industrias manufactureras y minoristas hasta reductos de cuello blanco como los servicios empresariales, lo que significa que el mercado laboral tardará más en recuperarse.

A su vez, el desempleo en la población minoritaria aumenta, borrando el progreso en una pérdida "desgarradora". La tasa de desempleo de los trabajadores negros aumentó a 16,7%, casi 3 veces su nivel en febrero, antes de que se produjeran los cierres de coronavirus, y la más alta desde principios de 2010.

Para los trabajadores hispanos o latinos, la tasa de desempleo aumentó a 18,9%, un aumento desde 6% en marzo y la más alta registrada desde la década de 1970. Eso se compara con una tasa general de desempleo del 14,7% para la nación, y una tasa de desempleo del 14,2% para los trabajadores blancos.
El número es sorprendente porque las ganancias de empleo entre las minorías, y los trabajadores negros en particular, habían sido un punto brillante importante en la expansión récord que precedió al bloqueo del coronavirus de Estados Unidos.

La tasa de desempleo baja récord de la población minoritaria se había convertido en un importante tema de conversación para Trump y los principales funcionarios de la Reserva Federal. "Estábamos escuchando de una minoría de ingresos bajos y moderados y comunidades minoritarias que este era el mejor mercado laboral que habían visto en su vida", dijo Jerome H. Powell, presidente de la Fed, en su conferencia de prensa del 29 de abril. "Es desgarrador, francamente, ver que todo amenaza ahora".

Además, una medida de la relación empleo-población reflejó también que algunas minorías dejaron la fuerza laboral por completo y, por lo tanto, no se contaban como parte de los "desempleados" oficialmente. La tasa de empleo a población para los estadounidenses negros bajó al 48,8% en abril, igualando el mínimo de 1982. Solo el 51,3% de los adultos latinos estaban empleados en abril, el más bajo registrado.

Si bien los trabajadores blancos también eliminan un gran número de empleos, la historia sugiere que las principales pérdidas entre los grupos minoritarios son motivo de preocupación. Los grupos raciales y étnicos minoritarios tienen una proporción desproporcionadamente alta de trabajadores de bajos salarios y son especialmente vulnerables a las recesiones económicas. A menudo son los primeros en ser despedidos, y las tasas de desempleo de los grupos aumentan más.

Adicionalmente, a las mujeres les fue peor, en un cambio de las recesiones pasadas. Las mujeres perdieron 11.9 millones de empleos en abril, más de los 10.4 millones que perdieron sus contrapartes masculinos, ya que el coronavirus cerró las industrias de servicios donde tienden a estar muy empleadas. El desempleo para las mujeres aumentó a 16,2% desde 3,4% en febrero, y los hombres vieron que su tasa de desempleo aumentó a 13,5% desde 3,6% ese mes.

Si bien ambos géneros están sufriendo en el mercado laboral, la brecha inicial marca una fuerte reversión de lo que sucedió en la recesión de 2007-2009. En aquel entonces, los hombres abandonaron sus empleos rápidamente a medida que industrias como la construcción cayeron por un precipicio, perjudicando sus perspectivas del mercado laboral durante años. Pero a medida que el coronavirus cierra restaurantes y mantiene a las personas en el hogar de las citas de atención médica, está afectando en gran medida el empleo en el sector de servicios, según los datos de la última encuesta.

Las mujeres vieron la mayor disminución del empleo en el sector del ocio y la hospitalidad, según muestran los datos, aunque también sufrieron un fuerte golpe en los servicios de educación y salud. En este último, representaron alrededor del 83% de la disminución del empleo.

Mientras tanto, un aumento en los despidos temporales podría ser una buena noticia en esta coyuntura.
Como decenas de millones de estadounidenses perdieron sus empleos en abril, el 78,3% de ellos clasificó su separación como un despido temporal, mientras que el 11,1% dijo que su situación era permanente.

Esa es una proporción inusualmente alta de personas en despidos temporales, y podría ser una buena noticia para la economía. Los despidos temporales representaron solo el 26,5% de las pérdidas de empleos en marzo y el 13,8% en febrero. De hecho, la participación estaba en su punto más alto en los registros que datan de la década de 1960.

La pérdida de empleos a corto plazo sugiere que la contratación puede volver rápidamente cuando las empresas vuelvan a abrir. Según Goldman Sachs, las recesiones en el último medio siglo con una mayor proporción de despidos temporales han sido seguidas por recuperaciones más rápidas del trabajo.
Una participación temporal más alta "aumentaría el alcance de una recuperación más rápida del mercado laboral cuando la economía finalmente se recupere", escribió Goldman Sachs, antes del informe de empleos del viernes.

Pero hay una advertencia importante: los despidos temporales siempre pueden volverse permanentes más adelante si la situación económica empeora.

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