OPINIÓN

Deberíamos ayudar a los trabajadores, no matarlos

Por lo visto la mayoría de los epidemiólogos están horrorizados por la prisa de EE.UU. por reabrir la economía y abandonar gran parte del distanciamiento social que ha ayudado a contener el COVID-19. 

Foto: Reuters
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Sabemos lo que requiere una reapertura segura: un bajo nivel de infección, pruebas abundantes y la capacidad de rastrear y aislar rápidamente los contactos de nuevos casos. Todavía no tenemos ninguna de esas cosas.

Los epidemiólogos podrían, por supuesto, estar equivocados. Pero en cada etapa de esta crisis han estado en lo cierto, mientras que las predicciones de un rápido final de la pandemia por parte de los políticos y sus secuaces han demostrado ser completamente erróneas. Y si los expertos vuelven a tener razón, la apertura prematura podría provocar cientos de miles de muertes y fracasar incluso en términos económicos, ya que una segunda ola de infecciones nos obliga a volver a cerrar.

Entonces, ¿de dónde viene el impulso para reabrir?

Parte de esto proviene de locos de derecha. Solo una pequeña minoría de estadounidenses cree que la libertad incluye el derecho a poner en peligro la vida de otras personas (que es lo que hace la congregación en grandes grupos en medio de una pandemia); que el uso de una máscara es antiamericano, o poco masculino, o algo así; que COVID-19 es un engaño perpetrado por los liberales. Pero esa minoría tiene una gran influencia dentro del Partido Republicano.

Parte de esto proviene de la obsesión de Donald Trump con el mercado de valores. Según los informes, su negativa inicial a hacer algo para prepararse para la pandemia reflejaba la preocupación de que cualquier reconocimiento de la amenaza "asustaría al mercado". Y el impulso de reabrir puede reflejar de manera similar la creencia de que volver a la vida normal sería bueno para el mercado, incluso si mata a muchas personas. ¡Vamos a morir por el Dow!

Sin embargo, una cosa que escucho constantemente es que debemos reabrir por el bien de los trabajadores, que deben comenzar a ganar salarios nuevamente para poner comida en las mesas de sus familias. Por lo tanto, es importante darse cuenta de que este es un argumento realmente malo.

Estados Unidos es totalmente capaz de proteger a los trabajadores inactivos por el bloqueo de graves dificultades económicas. Como dijo Jerome Powell, presidente de la Reserva Federal, en una reciente entrevista televisiva, podemos y debemos seguir políticas que "mantengan a los trabajadores en sus hogares, manteniéndolos pagando sus facturas".

El hecho sorprendente es que ya estamos haciendo mucho de eso. La Ley Cares, el proyecto de ley de ayuda por desastre de US$2 billones promulgada a fines de marzo, amplió enormemente tanto la elegibilidad para los beneficios de desempleo como la generosidad de esos beneficios. Y esos beneficios ampliados, a pesar de los primeros tropiezos, están haciendo cada vez más lo que hay que hacer.

Es cierto que cuando las solicitudes de beneficios por desempleo comenzaron a aumentar en marzo, las oficinas de desempleo, que son administradas por estados individuales, se vieron abrumadas, por lo que muchos estadounidenses que tenían derecho a los beneficios simplemente no pudieron pasar. Y muchas familias todavía no obtienen lo que deberían.

Aun así, un estudio de la Brookings Institution sugiere que en abril los beneficios de desempleo compensaron aproximadamente la mitad de los salarios perdidos debido al bloqueo, una estimación que coincide con mis propios cálculos al final de la lista.

Esta "tasa de reemplazo" casi seguramente ha aumentado sustancialmente en las últimas semanas. Las oficinas de desempleo se están poniendo al día gradualmente en su cartera de pedidos, por lo que los beneficios están llegando a un número creciente de trabajadores desempleados. Al mismo tiempo, la evidencia disponible sugiere que los mercados laborales se estabilizaron más o menos, al menos por ahora, hace aproximadamente un mes.

Por lo tanto, es una buena apuesta que, en este punto, la mayor parte de la pérdida de salarios causada por el distanciamiento social se está compensando con una mayor ayuda del gobierno. Esa es una historia de éxito en gran medida no anunciada; La mayor parte de la atención de los medios se ha centrado en otras partes de la Ley Cares, especialmente en el apoyo a las pequeñas empresas, que es un desastre.

Pero la asistencia por desempleo, después de un comienzo problemático, está haciendo mucho para ayudar a los trabajadores estadounidenses. Y el crédito debe ir a los demócratas, quienes insistieron en que esta ayuda sea parte del paquete.

Sospecho que el éxito de la ayuda por desempleo ayuda a explicar una característica clave de la política de reapertura, a saber, que el clamor por poner fin a las restricciones no proviene de los trabajadores. Las pérdidas de empleo se han concentrado entre los trabajadores peor pagados; pero las encuestas sugieren que la demanda de una apertura más rápida proviene principalmente de los republicanos de altos ingresos.

Así que hemos hecho un trabajo mucho mejor de lo que creo que la mayoría de la gente se da cuenta de proteger a los trabajadores estadounidenses de las dificultades en un momento de encierro. Por supuesto, no hemos sido completamente exitosos, y las primeras semanas fueron muy difíciles. Sin embargo, hay mucho menos sufrimiento de lo que cabría esperar dada una verdadera tasa de desempleo que probablemente sea de alrededor del 20%.

Pero los beneficios de desempleo ampliados que están haciendo tanto bien expirarán el 31 de julio. Eso debería asustarlo.

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