ECOLOGÍA

Plantas en peligro

Primer censo mundial de plantas revela que hay 391.000 especies, y una quinta parte está en riesgo.

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Las plantas se usan en medicina, textiles y alimentación. Foto: AFP

El 21% de las plantas del mundo corren peligro de extinción, según los datos que surgen del primer censo mundial de plantas, presentado el martes por el centro botánico Kew Gardens de Londres. El relevamiento concluye que existen casi 391.000 especies en el planeta.

"Teníamos ya un informe sobre el estado mundial de los pájaros, de las tortugas marinas y hasta de los padres de familia. Pero, pese a su gran importancia, esperábamos todavía uno sobre las plantas. Ya está hecho", afirmó la profesora Kathy Willis, directora científica de los jardines botánicos reales de Kew, en el oeste de la capital británica.

"Dado lo fundamentalmente importantes que son las plantas para el bienestar humano, para la comida, el combustible y la regulación del clima, es importante que sepamos lo que ocurre", añadió Willis sobre el primer informe, que tendrá una periodicidad anual.

Más de 391.000 especies de plantas vasculares —las que tienen raíz, tallo y hojas, y un sistema vascular que permite la circulación de agua y elementos nutritivos— han sido censadas en el informe "Estado de las plantas en el mundo", una cifra que podría crecer en ediciones posteriores porque cada año se descubren 2.000 nuevas plantas, principalmente en Brasil, Australia y China. Cerca de una décima parte de estas plantas sirven para alimentar o curar enfermedades.

Once bases de datos mundiales que catalogan la utilidad de distintas especies de plantas fueron tomadas en cuenta para el informe, y de ahí se extrajeron algunos números sorprendentes.

Hay registradas 17.810 especies utilizadas en medicina y 11.365 en materiales para vestimentas o telas.

En menor proporción, se usan para alimentos humanos (5.538 especies), alimento animal (3.649) y venenos (2.503).

Los estudios precedentes presentaban conclusiones dispares sobre el número de plantas amenazadas de extinción, desde el 10% al 62%.

Para los botánicos de Kew Gardens se trata del 21%. El interés de publicar anualmente el estudio será "empezar a constatar tendencias", dijo Steve Bachman, coordinador del informe.

"Si no examinamos está información, llenamos los huecos del conocimiento, y hacemos algo, estaremos en una situación peligrosa", advirtió Willis.

Sensibilizar a la opinión pública acerca de la amenaza a las plantas es mucho más difícil que hacerlo en el caso de los elefantes de África, los tigres de Bengala, o incluso los bosques tropicales. Y sin embargo, "los bosques no cubren más que una pequeña parte del mundo vegetal", recordó la directora científica de Kew Gardens.

"Nos preocupamos del estado mundial de los pájaros, pero no del de las plantas", afirmó Willis.

Según el informe, la principal amenaza a las plantas viene de la agricultura, a causa de la roturación excesiva. La construcción, las enfermedades y los pesticidas son otros factores nocivos.

Por el momento el cambio climático tiene un papel marginal. "Sin embargo, no hay que olvidar que a veces hacen falta treinta años antes de que la próxima generación de plantas produzca flores y polen. Así que no podremos medir de verdad el impacto del cambio climático hasta 2030", explicó Willis, que instó a "no congratularse demasiado".

El documento tiene 80 páginas y una versión en la web que reúne la información de otros estudios para crear una base de datos.

"Ha sido un trabajo enorme que ha implicado a más de 80 científicos. La idea era reunir, condensar y hacer legibles los conocimientos dispersos para llegar al mayor número posible de gente", explicó Steve Bachman.

Identifican 1.771 áreas relevantes.

El censo británico ha identificado 1.771 áreas relevantes de plantas en el mundo, pero actualmente muy pocas gozan de protección. Algunas zonas exhiben una diversidad increíble de especies, con ejemplares únicos. Entre los países que han definido algún programa para la protección de esas especies se destacan regiones del norte de África y Medio Oriente, Centroamérica y Europa del Este.

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