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La NASA dice que podría haber vida en una de las lunas de Saturno

Los chorros de hielo y gas que Encélado, la luna de Saturno con un océano subterráneo, expulsa hacia el espacio contienen hidrógeno de actividad hidrotermal, un ambiente que algunos científicos creen que llevó al surgimiento de la vida en la Tierra, mostró una investigación publicada el jueves.

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Encélado, la sexta luna de Saturno por tamaño. Foto: Wikimedia

El descubrimiento convierte a Encélado en el único lugar más allá de la Tierra en que los científicos han hallado evidencia directa de una posible fuente de energía para la vida, según las conclusiones divulgadas en la publicación especializada Science.

Condiciones similares habrían sido la cuna para la aparición de la vida microbiana en la Tierra hace más de 4.000 millones de años. El descubrimiento fue hecho por la sonda Cassini, de la NASA, que en septiembre terminará una misión de 13 años explorando Saturno y sus 62 lunas conocidas.

La detección de hidrógeno molecular tuvo lugar en octubre de 2015 durante el último pasaje de Cassini a través de los chorros expulsados desde Encélado, cuando pasó a 49 kilómetros por encima del polo sur de la luna tomando muestras.

En 2005, Cassini descubrió los géisers de Encélado, que se extienden por kilómetros hacia el espacio. Parte del material cae a la superficie como una capa de hielo, mientras que el resto alimenta uno de los anillos de Saturno. Una década después, los científicos determinaron que la luna tiene un vasto océano a 30-40 kilómetros debajo de su helada superficie.
Varias lunas que orbitan Júpiter y Saturno tienen océanos subterráneos, pero Encélado, de 500 kilómetros de diámetro, es la única donde los científicos hallaron evidencia de una fuente de energía para la vida.

"Pensamos que el océano de Encélado es habitable, pero no estamos diciendo en este momento nada sobre que esté habitado", dijo el autor principal de la investigación Hunter Waite, del Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio, Texas, en una entrevista.

"La próxima vez que vayamos (...) vamos a llevar algo que no solo siga la historia de la habitabilidad, sino que empiece a buscar evidencia de vida", añadió.

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