astronomía

En marzo dos cometas gemelos pasarán muy cerca de la Tierra

Dos cometas con órbitas similares se están acercando a nuestro planeta y uno de estos pasará lo más cerca que se ha registrado en los últimos 246 años.

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El cometa Catalina pasará por única vez. Foto: EFE

Uno de los cometas es el conocido como 252P/LINEAR 12, el cual estará acercándose a la Tierra el 21 de marzo de 2016. Este pasará a una distancia de 3,290,000 millas (5.3 millones de km), lo que equivale a 14 veces la distancia Tierra-Luna.

Este cometa viene acompañado. El 22 de enero de 2016 (hace un mes), el Observatorio Pan-STARRS de Hawai detectó un objeto que había sido designado como el asteroide 2016 BA14. Observaciones posteriores mostraron que el objeto tiene cola, lo cual sugiere se trata de un cometa y no un asteroide.

Algunos sugieren que el otro objeto previamente conocido, es decir el cometa 252P, pudo haberse dividido en dos partes pero esto aún no está confirmado. Sin embargo, resulta curioso que ambos cometas tienen órbitas muy parecidas y ambos pasarán cerca de la Tierra casi simultáneamente, con solo un día de diferencia.

Aunque una gran cantidad de asteroides han sido detectados pasando cerca de la Tierra, lo que no ocurre con frecuencia es el paso cercano de cometas, los cuales usualmente pasan a grandes distancias, explicó la Sociedad de Astronomía del Caribe (SAC).

En marzo, el cometa P/2016 BA14 (Pan-STARRS) pasará a una distancia que lo ubicará en la tercera posición en cuanto a la cercanía a nuestro planeta, de todos los pasos cercanos que han realizado cometas hasta el presente.

El "P/2016 BA14" pasará a una distancia segura el 22 de marzo (un día después que el 252P) cuando se acerque a una distancia de 2,199,933 millas (3.5 millones de km) de la Tierra. Aunque esta distancia equivale a 9 veces la distancia Tierra-Luna, se trata de un paso cercano por parte de un cometa. No, no existe riesgo alguno, aclaró la entidad educativa.

Espectacular avistamiento en 1770

La SAC destacó que el cometa que más cerca de la Tierra ha pasado en la historia registrada, fue el D/1770 L1 (Lexell). Indicó que el cometa Lexell pasó en julio de 1770 a 5.9 veces la distancia Tierra-Luna. Esto se traduce a 1,410,100 millas (2.3 millones de km), una distancia tan cercana, que la "coma" o atmósfera cometaria de Lexell lució con un tamaño de 4 veces el diámetro aparente de la Luna, según documentó el astrónomo Charles Messier.

Según la Unión Astronómica Internacional, el segundo lugar en cuanto a cercanía lo tuvo el cometa 55P/1366 U1 (Temple-Tuttle). Este pasó a 8.9 veces la distancia Tierra-Luna en Octubre de 1366.
Mientras que en mayo de 1983, el cometa C/1983 H1 (IRAS-Araki-Alcock) pasó a una distancia de 12.2 veces ladistancia Tierra-Luna.

Hasta el presente, el cometa IRAS ocupaba la tercera posición (en cuanto a distancia) de pasos más cercanos de un cometa, pero el paso cercano del cometa P/2016 que ocurre en marzo, ocasionará que el "nuevo" cometa recién descubierto ocupe la tercera posición del paso más cercano.

La SAC destacó que debido a que el cometa IRAS pasó en el 1983 a 12.2 veces la distancia Tierra-Luna, el P/2016 BA14 se convertirá en marzo en el cometa en pasar más cerca de la Tierra en los últimos 246 años, es decir desde el año 1770.

La entidad educativa aclaró que el cometa P/2016 BA14 (Pan-STARRS) no será visible a simple vista. Explicó que los cometas, que son objetos algo similares a los asteroides pero con una cobertura de hielo, lucen brillantes cuando pasan algo cerca del Sol y reaccionan al calor solar. Aunque el "P/2016 BA14" pasará relativamente cerca de la Tierra, su enorme distancia del Sol ocasionará que luzca tenue.

Astrónomos esperan captar el histórico acercamiento con la ayuda de un famoso telescopio en órbita. "Esperamos captarlo durante seis órbitas del Telescopio Espacial Hubble", informó el astrónomo Michael Kelly, de la Universidad de Maryland.

Si las condiciones del tiempo lo permiten, es probable pueda ser captado desde Puerto Rico a través de telescopios de 12" o más de diámetro, y la cercanía del cometa permitirá apreciar fácilmente su movimiento frente a las estrellas, señaló la SAC.

Aunque no se anticipa que este cometa ocasione una lluvia de meteoros, algunos astrónomos han indicado existe una leve posibilidad de avistar unos pocos meteoros relacionados al "P/2016 BA14", los cuales tal vez pudieran ser avistados cerca del 20 de marzo. Aún si no se observa meteoro alguno, el paso cercano de los "cometas gemelos" será un evento fascinante para la comunidad científica y entusiastas del cielo.

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