CIENCIA

El continente sumergido

Lo llaman Zelandia y tiene el 95% de su superficie oculta; Nueva Zelanda sería su zona más alta.

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Nueva Zelanda sería la zona más alta del nuevo continente. Foto: Wikimedia

Un grupo de geólogos asegura que Nueva Zelanda y las islas que la rodean, incluyendo Nueva Caledonia, deberían ser reclasificadas como parte de un nuevo continente llamado Zelandia, más que agrupadas con Australia dentro de Oceanía.

La teoría de estos investigadores es que Nueva Zelanda se asienta en un continente previo desconocido, sumergido en su mayor parte, en el sur del océano Pacífico. Las cimas más altas de esta masa terrestre es lo que todos conocemos como Nueva Zelanda.

En un artículo publicado en el Geological Society of Americas Journal, GSA Today, explican que Zelandia mide cinco millones de kilómetros cuadrados, el equivalente a dos tercios de su vecina Australia, y se sitúa en un 95% bajo el agua.

Es más, el nuevo continente tiene las mismas características que los otros ya conocidos: vasta tierra, más elevada que las zonas vecinas; es diferente geológicamente de las demás; límites bien definidos y corteza mucho más espesa que en el fondo de los océanos. Por eso, entienden que Zelandia debe ser considerado y reconocido como un nuevo continente.

Los investigadores, que en su mayoría son del centro de investigación científica de Nueva Zelanda, afirmaron que Zelandia formó parte del supercontinente Gondwana, al que pertenecían Asia, África y la Antártida, pero que se se-paró de él hace 100 millones de años.

Como las islas están conectadas por una corteza continental sumergida, que está separada y es diferente de Australia y la Antártida, los científicos reclaman que sea definido un nuevo continente, a pesar de que esté bajo agua prácticamente por completo.

"El valor científico de clasificar Zelandia como un continente va mucho más allá de añadir un nombre a una lista", escribieron los autores del trabajo. Además, "que un continente pueda estar tan sumergido sin fracturarse hace útil explorar la cohesión y ruptura de la corteza continental", afirmaron.

El principal autor, Nick Mortimer, aseguró que habían estado reuniendo información para probar la existencia de Zelandia durante más de 20 años. Pero sus esfuerzos se habían frustrado porque la mayor parte estaba oculta por las olas. "Si pudiéramos tirar del cable de los océanos, se vería claramente que tenemos cadenas montañosas y un continente grande, en toda regla", explicó.

Aunque no hay organismos encargados de reconocer continentes, Mortimer querría que Zelandia se convierta en parte aceptada de cómo se ve la Tierra. "Esperamos que esté en los mapas", dijo.

La aspiración a ser reconocida como continente no es nueva, según la BBC. Se trata de una pelea que se inició hace más de dos décadas.

Pero este estudio representa la primera investigación robusta y validada por otros académicos que describe y define a Zelandia como un nuevo continente.

Más estudios tendrán que seguir haciéndose para ratificar la nueva teoría y que empiece a aparecer Zelandia en los libros de texto y en los mapas.

¿Qué es un continente?

¿Qué es un continente? Según el diario The Sun, para la Geología, un continente es una de la masas de tierra más grandes del planeta, tomando en cuenta tanto la superficie seca como la plataforma continental.

Los continentes se caracterizan por su composición, pues están formados por rocas del período precámbrico (aproximadamente con una antigüedad de 1.500 a 4.000 millones de años) constituidos a partir de otras rocas (metamórficas) e ígneas, que se solidificaron por enfriamiento.

En Geografía, son grandes masa de tierra emergida, que se separaron de una masa única llamada pangea. La pangea se dividió primero en dos partes, y luego se conformaron los continentes actuales, en número de seis: América, África, Europa, Asia, Oceanía y Antártida; o de cinco, si consideramos a Europa y Asia conformando Eurasia. Estas masas de tierra están separadas entre sí, por océanos, salvo Europa y Asia, que están limitados por los montes Urales.

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