Un promedio de cobertura del 80% de los asientos disponibles en los vuelos

Ruta Montevideo-Madrid, la más exitosa de la aerolínea Air Europa

La compañía que dirige Juan José Hidalgo tiene planificado añadir dos arribos más por semana al Aeropuerto de Carrasco.

Luis Custodio

La aerolínea Air Europa planifica la incorporación de nuevas frecuencias a Montevideo para la próxima primavera europea, como resultado de los buenos niveles de ocupación logrados hasta el momento. Juan José Hidalgo, Presidente del Grupo Globalia al que pertenece la única aerolínea de capitales 100% españoles, aseguró que la ruta a Montevideo arroja resultados superiores que los correspondientes a los destinos que cubre en el Viejo Continente.

La aerolínea obtiene, desde febrero pasado, más ingresos por sus operaciones fuera de España que los que percibe en dicho país. La llegada a Latinoamérica ha incrementado los ingresos de la empresa por encima de un 20%, según los últimos resultados hechos públicos.

Cuatro meses

El pasado martes 4 de junio arribó el primer vuelo directo de Air Europa desde Madrid a Carrasco. Cumplidos casi cuatro meses de presencia de la aerolínea en Uruguay, Hidalgo sostiene que el balance es muy bueno. "Increíblemente positivo -aseguró-, la ruta Madrid-Montevideo ha sido un éxito desde el primer día, la que mejor ha funcionado en los 20 años de vida de Air Europa".

La ocupación de los vuelos que conectan las capitales de España y Uruguay, los días lunes, miércoles y viernes, mediante un Airbus 330-200 para 300 pasajeros, está por encima del 80% de ocupación promedio, según cifras de la compañía. "Esa cifra es superior a los promedios que tenemos en las demás frecuencias que cumplimos en Europa", sostuvo el ejecutivo.

En diciembre pasado, autoridades de Puerta del Sur, operadora del Aeropuerto de Carrasco, fueron a buscar a Hidalgo a su lugar de vacaciones en República Dominicana. En esa primera entrevista se sentaron las bases para que Air Europa cubriera la ausencia de Iberia en el puente aéreo intercontinental, programada para abril de este año. La decisión de Iberia formaba parte de un plan de suspensión de sus frecuencias menos rentables, aunque en el caso de Montevideo, el nivel de ocupación era considerado muy bueno.

"Desde el primer momento vi con claridad que teníamos que estar en Uruguay", aseguró el empresario. Añadió que "no resultó difícil convencerme de que había una oportunidad en Montevideo. Y sigo viéndolo con tanta claridad que a la brevedad vamos a operar dos frecuencias semanales más, a través de Salvador de Bahía. No solo nos toma de paso, sino que creo que será bueno para incrementar los flujos turísticos entre ambas ciudades sudamericanas".

Desde Salvador de Bahía, el empresario espera concretar también conexiones con Córdoba y Santiago de Chile.

Acuerdos exitosos

En los aviones de Air Europa -no solo los que viajan a Montevideo sino también los que cumplen vuelos a otros destinos en Europa-, hay promoción turística uruguaya. De la misma forma, el Ministerio de Turismo contrató meses atrás importantes espacios publicitarios en medios de prensa españoles con el fin de impulsar la nueva ruta. Hidalgo dijo que esa promoción dio muy buenos resultados y remarcó que ese tipo de acciones ha sido determinante para dar a conocer las nuevas frecuencias.

Competitivo

Otro elemento clave para el arribo de Air Europa fue un acuerdo por el combustible. El ejecutivo aseguró que el convenio con Ancap que les permitió acceder al combustible en condiciones más ventajosas que las que se manejaban hasta ese momento para las aerolíneas, "dio los resultados previstos", es decir, superar el problema de altos costos que planteaba cargar combustible en la terminal aérea uruguaya. La medida, dispuesta por el Ministerio de Economía y Ancap en enero pasado, representó una reducción de 8% en el precio de los combustibles para los aviones, lo que supone un subsidio estatal de 9 millones de dólares anuales a esa actividad.

En la estrategia estatal y de Puerta del Sur se apostaba a facilitar el acceso a nuevas aerolíneas, con el propósito de posicionar a la terminal aérea como un centro de distribución regional de pasajeros. Para Hidalgo, la posibilidad de que Montevideo se convierta en un hub regional "es deseable, pero complicada". Añadió que "muchos aeropuertos desearían tener esa posibilidad que se hace muy compleja en el momento que atraviesa la aviación comercial donde los costos juegan un rol muy importante".

Pepe Aviones

Fundada en 1986 por un grupo empresarial inglés, Air Europa comenzó haciendo vuelos charter entre España y Reino Unido. En 1991, la compañía fue adquirida por Hidalgo y cuando se desregularizó el mercado aéreo en España en 1993, la empresa comenzó a ofrecer vuelos regulares domésticos, desafiando el monopolio que Iberia tenía hasta ese momento.

Los antecedentes de Hidalgo se apoyaban en dos décadas de participación en el transporte terrestre y el mercado turístico, a través de su primera empresa, Halcón viajes.

Juan José Hidalgo, al que en su sector en España lo conocen como "Pepe Aviones", construyó un imperio que abarca transporte, hostelería, viajes y turismo, además de ser propietario del Salamanca Atlethic Club, de la segunda división "B" del fútbol español.

Air Europa aprovechó una coyuntura difícil para posicionarse ante sus competidores. Según información de medios especializados, Iberia perdió más de 6 millones de pasajeros el pasado año y redujo su plantilla así como frecuencias y destinos. También en 2012, dejó de volar Spanair, una aerolínea que contaba con subsidios del gobierno de Cataluña que se esfumaron con la crisis. Y aunque Air Europa también tuvo dificultades en el año anterior ante la reducción del número de viajeros en su país, la ampliación de frecuencias a los destinos que dejó de volar Iberia, le permitió escalar posiciones.

En crecimiento

A comienzos de 2013, Hidalgo había anunciado que Air Europa estaba lista para operar las rutas que abandonara Iberia.

La que fuera la aerolínea de bandera de España, inmersa en una gran crisis, daba a conocer en ese entonces un severo ajuste que incluía despidos, ajuste a la baja de salarios, reducción de la flota y eliminación de frecuencias.

Desde entonces, y aprovechando el mal momento de su competidora, la flota de Air Europa se ha incrementado, al incorporar tres nuevos aviones Airbus 330-200 y la red de destinos, así como las frecuencias que se ampliaron considerablemente. Con una media de 214 vuelos diarios, en agosto se colocó por primera vez por delante de Iberia, que en ese mismo mes operó 207 vuelos diarios, según las estadísticas de Eurocontrol (la organización europea para la seguridad de la navegación aérea).

De acuerdo con la misma fuente, la aerolínea del Grupo Globalia incrementó sus vuelos un 19,6% en agosto respecto al mismo mes del año pasado, mientras que Iberia redujo los suyos en un 27,9%. "Estos datos no hacen sino confirmar una tendencia que viene registrándose en los últimos meses y que coloca a Air Europa en una posición privilegiada para convertirse dentro de poco tiempo en la primera compañía española de red y en el referente por excelencia para vuelos entre Europa, América y El Caribe", sostuvo Hidalgo.

Brasil en la mira

El ejecutivo cree que la aerolínea de su propiedad debe ser "una alternativa a Iberia en dos o tres años" y maneja un ambicioso plan para tener mayor presencia en América Latina, entre otros destinos. "Nuestro trabajo es llegar en ese lapso a tener tantas frecuencias y a volar a todos los destinos" a los que vuele la competencia; "vamos a luchar con los competidores que tenemos en los países a los que vamos a volar y, por supuesto, en España con Iberia", indicó. Entre los planes del grupo destaca la intención de invertir en ampliar su cobertura a Brasil. Para el año próximo, en oportunidad del campeonato mundial de fútbol, la aerolínea española tendrá, por lo menos, arribo directo a tres ciudades brasileñas: Salvador, San Pablo y Río de Janeiro.

Al mismo tiempo, planifican una presencia muy activa en Colombia, Venezuela y México. "Según vayamos teniendo aviones iremos abriendo rutas", comentó, asegurando que de aquí a marzo se incorporarán por lo menos tres aeronaves más que serán destinadas a vuelos intercontinentales.

Negocio complejo

Admitió que tener una empresa en España en la actualidad resulta "un desafío grande, y en el sector aéreo, con sus particularidades, todavía más". Sin embargo, afirma que las finanzas de la compañía "van muy bien, a diferencia de la economía del país".

Los resultados de Globalia en 2012 no fueron buenos, con 26 millones de euros de pérdidas (14 millones correspondieron a Air Europa), pero Juan José Hidalgo asegura que fue un año de replegarse "para saltar más lejos".

De todos modos, su competidor directo, Iberia, tuvo resultados bastante más desfavorables: perdió 351 millones de euros en el ejercicio anterior, lo que le llevó a acumular cinco años consecutivos de números rojos.

Alianzas

La reestructura de la aviación comercial después de la última crisis global determinó que muchas compañías buscaran alianzas entre sí, como forma de optimizar sus servicios y recuperar los balances positivos, ante una débil demanda y el incremento de los costos del combustible.

De esa forma, se establecieron agrupamientos por región o a nivel intercontinental, garantizando una cobertura más amplia sin tener que realizar apuestas más fuertes de lo posible. En ese contexto, Air Europa se sumó en 2007 a un grupo de conveniencia, Sky Team, que le permite establecer alianzas para la cobertura a nivel intercontinental.

"A esa alianza pertenecen algunas de las mejores aerolíneas del mundo", sostuvo el ejecutivo. "Actualmente, sería impensable disponer de conexiones y de cobertura realmente internacional si no se es parte de una alianza", subrayó.

En Sky Team, la segunda alianza mundial por volumen, comparten códigos compañías como Air France, KLM, Aeroflot, Alitalia, Aeroméxico, Korean Air y las principales aerolíneas chinas. En conjunto, son 21 aerolíneas de distintas partes del mundo, con 950 destinos ubicados en casi 230 países.

Hidalgo aseguró que integrar esa alianza es una fortaleza de la compañía y se lamentó de que no sea posible establecer ese tipo de acuerdos con empresas sudamericanas, ya que la mayoría de las grandes aerolíneas de la región están integradas a los diferentes agrupamientos globales.

En la región, solo Aerolíneas Argentinas integra Sky Team, mientras Copa, Taca, Avianca y Tam están integradas a Star Alliance, y Lan forma parte de Oneworld.

Un imperio turístico con más de 20 mil empleados

Air Europa pertenece al grupo Globalia, que es el mayor conglomerado español de empresas turísticas. Tiene 1.300 agencias de viaje (Halcón y Ecuador); un Tour-operador (Travelplan) que vendió en 2012 más de un millón de paquetes turísticos; dos cadenas hoteleras (BeLive y Luabay), con más de 40 establecimientos en España y El Caribe; un handling (Groundforce) que da servicio a centenares de compañías aéreas en una docena de aeropuertos españoles y que opera también en Marruecos y México. En conjunto, más de 20.000 personas trabajan en Globalia.

La aerolínea propiedad del grupo tiene, actualmente, una flota de 45 aviones de última tecnología que volaron 153 mil horas en el año anterior, con una media de antigüedad de las aeronaves de 3,5 años. Trece de ellas son Airbus 330-200 transatlánticos, con capacidad para 299 pasajeros, 24 de ellos en business, cada uno.

En el año 2012 transportó 8,2 millones de pasajeros y este año la cifra crecerá (el ejercicio se cierra en octubre), aseguran desde la empresa.

Entre los destinos de Air Europa se destacan: América y el Caribe: Santo Domingo, Puerto Plata, Cancún, La Habana, New York, Lima, Caracas, Montevideo, Buenos Aires, Salvador de Bahía y Santa Cruz de la Sierra (Bolivia). Próximamente, también San Pablo (se inaugura el 16 de diciembre) y se está negociando Asunción.

Europa: París, Roma, Londres, Bruselas y Amsterdam. También llega a Ginebra y Lisboa.

España: Madrid, Barcelona, Oviedo, La Coruña, Vigo, Bilbao, Málaga, Sevilla, Badajoz, Valencia, Alicante, Palma de Mallorca, Menorca, Ibiza, Tenerife, Lanzarote, Fuerteventura, Las Palmas de Gran Canarias.

Además de Montevideo, este año se implementó el vuelo a Badajoz y a La Coruña, y antes de fin de año llegará a San Pablo y Asturias. Para 2014, las metas son Franckurt, Munich y Río de Janeiro.

Recientemente, Air Europa fue destacada por el ranking internacional Flight Start como una de las compañías más eficientes del mundo en vuelos de corta y media distancia, con un porcentaje de 85% en despegues puntuales y 90% en arribos en hora.

Crítico presente de Iberia

Iberia fue, durante muchos años, la aerolínea de bandera de España. Ostenta el galardón de haber sido la primera en establecer los vuelos regulares entre Europa y América del Sur, llegando a Buenos Aires en 1946.

En manos del Estado hasta el año 2000, se fusionó en 2008 con British Airways, en una alianza (IAG) más beneficiosa para la aerolínea británica, que siguió creciendo mientras su socia no paraba de caer. Los problemas comenzaron ese año, al caer el tráfico aéreo como consecuencia del colapso financiero internacional, una crisis que llevó a Iberia a registrar sus primeras pérdidas operativas en 13 años. A ello, se sumó el incremento en el precio de los combustibles y la competencia de las low cost.

Más de 3.800 despidos (casi la quinta parte de la plantilla), reducción de un 15% de la actividad, eliminación del 25% de la flota y la supresión de los negocios no rentables, entre ellos varias frecuencias a Latinoamérica, fueron las medidas aplicadas para encarar este año 2013, después de las gruesas pérdidas de los años anteriores.

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